Phát hiện choáng váng từ hóa thạch 4.000 "ma sói" kỷ băng hà

Theo bài công bố trên tạp chí khoa học Nature, nhóm nghiên cứu quốc tế dẫn đầu bởi Đại học Durham (Anh) đã phân tích DNA hài cốt hóa thạch của 4.000 con sói Dire kỷ băng hà được đà lên từ địa điểm La Brea Tar Pít ở California và phát hiện ra những con sói khổng lồ, ma quái hay xuất hiện trong những bộ phim giả tưởng này không phải là chó sói. Chúng chỉ mang hình hài giống với sói.

Phát hiện choáng váng từ hóa thạch 4.000 ma sói kỷ băng hà - Ảnh 1.

Sói Dire, mà cái tên mang nghĩa "con sói khủng khiếp", được mô tả như một sinh vật thần thoại trong "Game of Thrones" - Ảnh: Phim Game of Thrones

Trước đây, người ta chỉ biết được rằng sói Dire là một giống sói khổng lồ, với độ dài trung bình của thân người lên tới 1,82 m, lớn hơn nhiều so với các con sói xám thông thường. Chúng thống trị Bắc Mỹ cùng với sói xám trong khoảng 10.000 năm, sau đó tuyệt chủng cùng các động vật cỡ lớn kỷ băng hà khác. Sự tuyệt chủng này rất dị thường bởi hầu hết họ hàng loài chó, bao gồm chó sói, đã di qua kỷ băng hà một cách nhẹ nhàng.

Scientific American cho biết nhóm nghiên cứu, gồm 49 nhà khoa học từ 9 quốc gia, đã tìm ra câu trả lời: vì "quái thú" sói Dire không phải là sói. Điều này khiến nó không thể lai tạo với các loài sói phổ biến khác. Lai tạo là cách để cải thiện giống nòi và sinh tồn, gia tăng số lượng qua những biến đổi khắc nghiệt của môi trường. Vì lai tạo thất bại, sói Dire bị hạn chế về nguồn gene, giống loài thoái hóa dần và khi Trái Đất bước vào giai đoạn khó khăn, khan hiến thức ăn đối với các sinh vật kỷ băng hà 10.000 năm trước, chúng tuyệt chủng.

Theo tờ Daily Mail, đây là lần đầu tiên DNA cổ đại được trích xuất thành công từ hóa thạch loài sói Dire. Trong 4.000 cá thể khai quật được, có 5 con đã cung cấp mẫu DNA hoàn hảo, tất cả đều khoảng 50.000 năm tuổi. Họ cũng phân tích bộ gene của một số họ hàng loài sói khác để đối chiếu.

Kết quả cho thấy loài này không hề di cư liên tục khắp Bắc Mỹ và khu vực Âu - Á như các loài sói thật sự khác, mà tiến hóa riêng biệt ở Bắc Mỹ trong vài triệu năm. Từ một nhóm sinh vật bí ẩn 5 triệu năm trước, cây gia phả đã chia đôi, một nhóm tiến hóa thành sói Dire, một nhóm tiến hóa thành những con sói thật sự.

Nói cách khác, sói Dire không thuộc họ hàng nhà sói mà chỉ là một loài họ hàng xa. Vì thế, trong khi anh em họ nhà sói bao gồm chó sói xám, chó sói châu Phi, chó, chó sói đồng cỏ và chó rừng đều có thể lai tạp với nhau, tự đa dạng hóa nguồn gene và sinh tồn, sói Dire "mắc kẹt". Thông thường một động vật chỉ có thể giao phối khác loài trong khoảng hạn hẹp những loài anh em cùng một chi.

Tiến sĩ Kieren Mitchell từ Đại học Adelade (Úc) lấy ví dụ để mô tả mối quan hệ: có thể coi quan hệ giữa chó và sói như 2 người anh em họ, giống như con người hiện đại Homo sapiens chúng ta và loài người tuyệt chủng Neanderthals. Nhưng sói Dire và sói thì mối quan hệ chỉ tương đương quan hệ giữa chúng ta và... những con tinh tinh.

Thu Anh