Người chúng tôi đang nói tới là Văn Đinh Hồng Vũ, sáng lập và điều hành ELSA, một ứng dụng khiến "gã khổng lồ" Google đầu tư 7 triệu USD chỉ sau một cuộc gọi điện thoại. Hồng Vũ còn được biết đến là một trong 100 nhà khoa học, chuyên gia công nghệ tài năng, trí thức người Việt tiêu biểu tham gia "Mạng lưới đổi mới sáng tạo Việt Nam năm 2018". Cô gái thuộc thế hệ 8X này có mong muốn dùng công nghệ để giúp mọi người trên khắp thế giới khai phóng tiềm năng ngôn ngữ của bản thân để từ đó thành công hơn trong công việc và cuộc sống.

8X tài năng

Văn Đinh Hồng Vũ là sinh viên Ngoại thương, đa tài và giỏi 3 ngoại ngữ. Đầu những năm 2000, Vũ đại diện cho thanh niên Việt Nam đi qua 10 nước, tham dự Hội nghị Thượng đỉnh về các vấn đề giáo dục và hướng nghiệp toàn cầu. Chuyến đi ấy đã nhen nhóm trong cô những đốm lửa về khát vọng cải tiến giáo dục trên quê hương mình.

Startup Việt thành công trên đất Mỹ - Ảnh 1.

Văn Đinh Hồng Vũ (bên phải) - CEO ELSA cùng bạn bè quốc tế

Năm 2006, Vũ giành học bổng MBA tại trường ĐH danh tiếng hàng đầu của Mỹ, Stanford. Sau khi hoàn thành chương trình đào tạo tại Mỹ, Vũ là người châu Á đầu tiên nắm giữ vị trí trợ lý tổng giám đốc của Maersk, tập đoàn vận tải và năng lượng có chi nhánh trải khắp 136 quốc gia với 89.000 nhân viên. Sau đó Vũ làm trưởng dự án cấp cao cho Booz & Company, một trong 4 tập đoàn tư vấn đứng đầu nước Mỹ. Hiện tại, Vũ điều hành dự án khởi nghiệp của mình ở thung lũng Silicon (Mỹ).

"Khi học ở Mỹ, tôi bị choáng ngợp bởi hệ thống giáo dục của họ và điều đó thực sự thay đổi cuộc sống của tôi. Tôi đã được thụ hưởng nền giáo dục đẳng cấp thế giới và luôn mong ước mình có thể đưa một phần hệ thống giáo dục này trở về quê hương" - Vũ cho biết.

Khai phóng tiềm năng ngôn ngữ

Ý tưởng đến với ELSA gắn liền với một kỷ niệm mà Vũ không thể nào quên, đó là lần đầu Vũ dự hội thảo sinh viên tại Đức năm 2002. Học tiếng Anh từ nhỏ nên Vũ rất tự tin vào khả năng tiếng Anh của mình. Tuy nhiên, khi tiếp xúc với nhiều bạn đến từ Ấn Độ, họ không hiểu Vũ nói gì. Ngay sau đó, Vũ đã gặp một người bạn Mỹ báo sẽ rút khỏi buổi thuyết trình sáng hôm sau bởi Vũ lo sợ mình nói không ai hiểu. "Nhưng người bạn không cho phép tôi bỏ cuộc. Bạn ấy đã ngồi cùng tôi suốt cả đêm chỉ để đọc đi đọc lại từng câu trên bài thuyết trình, để tôi bắt chước cách nhấn nhá và phát âm từng chữ. Tôi bắt đầu lấy lại sự tự tin, nhưng kể từ đó tôi không ngừng nghĩ về lỗ hổng trong giảng dạy phát âm" - Vũ nhớ lại.

Gần 10 năm sống ở nước ngoài, Vũ chứng kiến rất nhiều du học sinh giỏi không thể đảm nhận vị trí lãnh đạo trong các tập đoàn chỉ vì cách phát âm không giống người bản xứ. Rắc rối tưởng như rất nhỏ đó lại là cản trở lớn trong ngoại giao và thăng tiến, đặc biệt trong những nghề đòi hỏi kỹ năng giao tiếp tốt như tư vấn hay luật sư. Với suy nghĩ chẳng có gì làm thay đổi cuộc đời một con người bằng giáo dục, Vũ học thêm và lấy bằng thạc sĩ giáo dục cũng của Trường Stanford.

Giữa năm 2015, Vũ bắt đầu khởi động một hành trình mới mang tên ELSA. Tháng 3-2016, Vũ giới thiệu ứng dụng học phát âm ELSA tại Triển lãm Giáo dục SXSWedu và giành giải nhất chung cuộc.

ELSA là tên viết tắt của English Language Speech Assistant (trợ lý phát âm tiếng Anh). "ELSA là phần mềm giúp luyện phát âm chuẩn giọng bản ngữ hoạt động theo cơ chế của trí thông minh nhân tạo. Về phần công nghệ, ELSA được lập trình để mô phỏng cách dạy của các chuyên gia dạy nói hàng đầu nước Mỹ. ELSA có đội ngũ kỹ sư và chuyên gia để thiết kế công nghệ nhận diện giọng nói hiện đại nhất ở Mỹ. Nhờ đó, ELSA không chỉ nhận diện chính xác các phát âm sai của người đọc mà còn giúp họ cải thiện từng âm sau khi luyện tập" - Vũ cho biết.

Hiện nay, ELSA đang có hơn 4 triệu người dùng đến từ 101 quốc gia, trong đó hơn 1,6 triệu người dùng Việt Nam. Số lượng người dùng ngày càng tăng, cộng với sự tin tưởng gần như tuyệt đối. Kết quả của một khảo sát độc lập cho thấy học với ELSA liên tục trong 3 tuần sẽ giúp cải thiện 40% năng lực phát âm của người học. Khảo sát cũng chỉ ra rằng 27 giờ học với ELSA có hiệu quả tương đương với một học kỳ học phát âm chuyên biệt tại một trường đại học của Mỹ. 

Nhà hoạt động xã hội

Trước khi dấn thân khởi nghiệp với ELSA, Văn Đinh Hồng Vũ đã là một nhà hoạt động xã hội tích cực. Quỹ Vietseeds của Vũ quyên tiền để hỗ trợ học sinh nghèo ở Việt Nam vào đại học. Ngoài suất 1.000 USD/năm cho học hành và ăn ở suốt 4 năm đại học, các em còn được các tình nguyện viên tổ chức những khóa huấn luyện thêm kỹ năng mềm để các em xóa hết mặc cảm, tự tin hơn khi làm việc ở những công ty lớn hay ở nước ngoài. Tính đến hiện tại, Vietseeds đã quyên góp một số tiền khá lớn từ 100 nhà tài trợ trong và ngoài nước.

Bài và ảnh: GIANG NAM