Đó là khẳng định của chủ tịch CLB Enrique Cerezo khi nói về vị HLV của đội bóng ở thời điểm Atletico Madrid đứng trước cơ hội giành cả ngôi đầu La Liga lẫn vé vào bán kết Champions League từ tay Barcelona. Đội bóng thành Madrid hiện chỉ còn kém đối thủ hùng mạnh xứ Catalan đúng 3 điểm, khoảng cách mà họ hoàn toàn có thể lấp đầy và vượt qua ở 6 vòng đấu còn lại ở La Liga. Không những thế, Atletico còn tràn trề hy vọng lật ngược thế cờ khi tiếp đón Barcelona trên sân nhà ở trận tứ kết lượt về Champions League sau khi để thua 1-2 tại sân Nou Camp cách đây một tuần.

Atletico tạm thất thế sau trận tứ kết lượt đi trước Barcelona
Atletico tạm thất thế sau trận tứ kết lượt đi trước Barcelona

Hai năm sau lần đầu tiên vào đến trận chung kết Champions League (trước đó từng thua Bayern Munich ở chung kết Cúp C1 1974), đoàn quân áo sọc đỏ-trắng thành Madrid có cơ hội tái lập kỳ tích ấy nếu như trước mắt, họ đánh bại được Barcelona với tỉ số tối thiểu ở cuộc đối đầu rạng sáng 14-4. Mùa giải 2014, Atletico đã vượt qua chính đối thủ này bằng tỉ số 1-0 trên sân nhà Vicente Calderon ở bán kết để giành quyền tham dự trận đấu cuối cùng của cúp châu Âu năm ấy tại Lisbon.

Atletico Madrid từng đá bại Barcelona ở bán kết Champions League hai năm trước
Atletico Madrid từng đá bại Barcelona ở bán kết Champions League hai năm trước

Atletico Madrid nổi tiếng là “cối xay HLV” khi lần lượt bổ nhiệm đến 52 nhà cầm quân trong vòng 25 năm. Tuy nhiên, kể từ khi Enrique Cerezo đích thân mời về cựu thủ quân Diego Simeone làm việc với đội tháng 12-2011, băng ghế kỹ thuật sân Vicente Calderon giảm hẳn sức nóng. Khoảng thời gian 4 năm, 6 tháng tuy chưa nhiều nhưng cũng kịp đưa Simeone trở thành HLV “trường thọ” nhất ở La Liga hiện tại.

Simeone đưa về nhiều chân sút giỏi như Torres, Aguero, Falcao, Diego Costa

Simeone đưa về nhiều chân sút giỏi như Torres, Aguero, Falcao, Diego Costa

“Không có hạn cuối cho thời gian làm việc của Simeone ở Atletico. Ông ấy vừa ký hợp đồng 5 năm với đội hồi năm ngoái và tôi tin rằng, nếu CLB đề nghị Simeone gia hạn vào mùa hè 2020, ông ấy sẽ nhận lời ngay! Thời còn thi đấu, Simeone là cầu thủ xuất sắc của chúng tôi. Bóng đá là cuộc sống, là niềm khát khao mãnh liệt của ông ấy và HLV Simeone đủ sức khiến mọi người phải bật khỏi ghế, vui mừng cùng thành công của đội bóng” – chủ tịch Enrique Cerezo chia sẻ.

Người đứng đầu CLB Atletico chưa nói hết những điều cần nói. Sau khoảng thời gian dài bất ổn dưới thời chủ tịch Jesus Gil, đội bóng này đã bước đầu tìm lại chính mình. Dưới sự dẫn dắt của nhà cầm quân đầy cá tính Simeone, đội giành liên tiếp 5 danh hiệu, bao gồm ngôi vô địch La Liga (2013-2014), Cúp Nhà vua (2012-2013), Siêu cúp Tây Ban Nha (2014), vô địch Europa League (2011-2012) và Siêu cúp châu Âu (2012).

Atletico Madrid là thế lực hùng mạnh ở châu Âu hiện tại
Atletico Madrid là thế lực hùng mạnh ở châu Âu hiện tại

Giá như không có cuộc lội ngược dòng kỳ vĩ của “gã láng giềng khó chịu” Real Madrid ở trận chung kết năm 2014, Atletico hẳn đã có được danh hiệu vô địch châu Âu đầu tiên trong lịch sử 101 năm của đội bóng này. Thất bại lần ấy chính là động lực lớn lao để Atletico duy trì vai trò và vị trí của mình, “kẻ phá bĩnh vĩ đại” trong cuộc đua song mã kéo dài nhiều thập kỷ giữa Real Madrid và Barcelona ở La Liga. Hơn thế nữa, họ còn vươn tầm, trở thành thế lực mới ở đấu trường châu Âu khi ba mùa gần nhất đều vào đến ít nhất vòng tứ kết Champions League.

Ở cuộc đối đầu rạng sáng 14-4 này, Diego Simeone biết phải làm gì để vượt qua “dớp” thất bại trước đồng nghiệp Luis Enrique phía Barcelona, người thắng cả 7 trận làm khách gần nhất tại sân Vicente Calderon. Không có sự phục vụ của chân sút đang “son” Fernando Torres, HLV Simeone sẽ phải trông chờ vào sự tỏa sáng của Koke, ngôi sao kiến thiết từng ghi bàn duy nhất đánh bại Barcelona ở trận bán kết Champions League cách đây 2 năm. Tiền vệ này cũng là tác giả pha kiến tạo hết sức tinh tế để Torres phá lưới đội chủ sân Nou Camp cách đây một tuần.

Koke là linh hồn trong lối chơi phòng ngự phản công của Atletico

Koke là linh hồn trong lối chơi phòng ngự phản công của Atletico

Khi mọi yếu tố đang chống lại Atletico (52% số đội thắng 2-1 lượt đi trên sân nhà ở giai đoạn đấu loại trực tiếp Champions League đều giành quyền đi tiếp; các cầu thủ Atletico nhận đến 5 thẻ đỏ ở 5 lần đối đầu gần nhất với Barca), đội chủ sân Vicente Calderon sẽ phải đặt hết niềm tin vào hàng thủ với hầu hết những gương mặt quen thuộc từng ngăn cản Barcelona ghi bàn ở trận bán kết 2 năm trước. Thibaut Courtois đã ra đi nhưng “người thế vai” Jan Oblak thậm chí còn chơi tốt hơn so với đồng nghiệp người Bỉ trong khung gỗ Atletico. Điều phiền muộn duy nhất của Simeone là hàng công quá cùn khi các chân sút của ông chỉ ghi được 12 bàn thắng ở 9 trận đấu, thấp nhất trong số 8 đội vào đến tứ kết Champions League mùa này.

Đông Linh - Ảnh: Reuters