Trước khi diễn ra trận chung kết giải U19 quốc tế 2019 ở Khánh Hòa, bóng đá Thái Lan liên tục nhận cú sốc khi lần lượt thua Uruguay ở Giải China Open 2019 và U23 Việt Nam ở vòng loại U23 châu Á 2020 cùng tỉ số đậm 0-4. Hàng vạn người hâm mộ bóng đá xứ chùa vàng đã theo dõi trực tiếp thông qua kênh YouTube nhưng đã thất vọng não nề khi U19 Thái Lan không thể làm dịu nỗi đau mà bóng đá nước này đang hứng chịu.

Trận thua của lứa trẻ U19 Thái Lan nhanh chóng lan truyền trên truyền thông châu Á. Kênh Fox Sports châu Á mau chóng giật tít: "Xuân Tạo tỏa sáng giúp U19 Việt Nam vượt qua Thái Lan để giành ngôi vô địch" kèm theo hình ảnh chàng cầu thủ có chiều cao chưa tới 1,6 m phô bày hình thể rắn chắc khi ăn mừng bàn thắng quý giá vào lưới U19 Thái Lan. Trước đó, Xuân Tạo cũng lập cú đúp bàn thắng và có một kiến tạo sắc nét, quan trọng giúp U19 Việt Nam giành vé vào chung kết giải đấu.

Phạm Xuân Tạo được ví như Công Phượng thứ hai của bóng đá Việt Nam bởi kỹ thuật khéo léo và khả năng luồn lách ở tốc độ cao. Nhưng ít ai biết hành trình đến với bóng đá của tiền đạo thuộc tuyển U19 Việt Nam, thi đấu nổi bật và lập công đưa đoàn quân cờ đỏ sao vàng lên ngôi vô địch thật chẳng giống ai.

Cậu bé ốc tiêu gieo sầu cho U19 Thái - Ảnh 1.

Xuân Tạo bù đắp sự thất thế về thể hình bằng sự cần mẫn và khát khao tỏa sáng.Ảnh: Ngọc Linh

Chàng trai 18 tuổi được sinh ra ở miền quê nghèo thôn Tế Cầy, xã Hồng Đức, huyện Ninh Giang, tỉnh Hải Dương. Thuở mới lên 7, Xuân Tạo phải rời xa vòng tay chăm sóc của cha mẹ phải vào miền Nam mưu sinh, Tạo ở cùng ông bà nội và chị. Tuổi thơ của Tạo trôi qua thật tẻ nhạt, cho đến năm 11 tuổi, em có cơ duyên được thi đấu ở một giải bóng thuộc trại hè thiếu niên - nhi đồng. Đặc biệt hơn, cậu bé đen nhẻm lúc ấy được gọi tên vào danh sách thi đấu bởi đội bóng của thôn thiếu người. Nào ngờ đâu, Tạo tỏa sáng và được gọi vào đội bóng của trường.

Kể về kỷ niệm thuở thơ ấu, Xuân Tạo chia sẻ: "Cơ duyên đưa tôi đến với bóng đá rất bất ngờ. Lúc ấy, tôi chỉ xem môn thể thao vua này là một trò giải trí, vui chơi chứ thật sự không quá đam mê. Nhưng khi được ăn tập bài bản và có nhiều thời gian trải nghiệm những trận cầu kịch tính, tình yêu với trái bóng trong tôi ngày càng lớn mạnh. Và bây giờ sự đam mê ấy đang cháy bỏng trong tôi". Cầu thủ sinh năm 2001 cũng bày tỏ thêm rằng sự tự ti của mình so với các đồng nghiệp cùng lứa chính là hình thể nhỏ bé, kém cỏi với bạn đồng trang lứa.

Hải Dương thời điểm ấy chỉ có tuyến U13 nên Xuân Tạo đã khăn gói đầu quân cho Trung tâm Bóng đá Viettel nhưng Xuân Tạo đã gặp khó bởi kỹ năng cơ bản chưa thật tốt. Tuy nhiên, với sự chăm chỉ tập luyện và động lực khi theo dõi "đàn anh" Nguyễn Quang Hải thi đấu trong những lần làm nhiệm vụ nhặt bóng ở giải U19 năm 2016, Tạo ít nhiều bù đắp kỹ năng cho riêng mình.

Trước Tết nguyên đán, Tạo một mình ra bến xe đi Đà Nẵng thử việc và được nhận vào tập luyện. Từ đó, cái tên Phạm Xuân Tạo liên tục được truyền thông nhắc đến bởi kỹ thuật khéo léo, thể lực sung mãn và luôn tạo đột biến ở Giải U19 quốc gia 2019, U19 quốc tế 2019. 

Chủ nhà áp đảo giải thưởng

Không chỉ bảo vệ cúp vô địch và nhận 10.000 USD tiền thưởng, U19 Việt Nam còn áp đảo các danh hiệu cá nhân và tập thể: Giải Phong cách (2.000 USD), Xuân Tạo nhận giải Vua phá lưới và Cầu thủ xuất sắc nhất giải. Á quân U19 Thái Lan ra về với giải thưởng 6.000 USD còn U19 Trung Quốc giành hạng ba chung cuộc cùng 4.000 USD tiền thưởng.

Tường Phước