Khi được UEFA giới thiệu lần cuối hồi tháng 8 vừa qua, cả châu Âu gần như vẫn… ngó lơ Nations League dù giải đấu mới toanh này đã được ra mắt chính thức từ cách đây một năm. Không thể khác được khi tất cả còn đang ngây ngất, thậm chí bội thực sau những ngày hè tràn ngập bóng đá tại kỳ World Cup trên đất Nga.

Thông thường, mỗi 2 tháng một lần sẽ có một quãng nghỉ ở tất cả các giải vô địch quốc gia châu Âu để nhường chỗ cho đội tuyển quốc gia đá giao hữu hoặc dự tranh vòng loại Euro, World Cup. Các trận giao hữu lâu nay chẳng mấy ai xem khi kết quả "vô thưởng vô phạt" không mang lại bất cứ lợi ích gì cho những bên liên quan, chưa kể còn khiến cầu thủ dính chấn thương vô ích. Chính vì thế, việc UEFA "cài" thêm quyền lợi là 4 suất vé vào thẳng vòng chung kết Euro cho một sân chơi mới, nơi hội tụ những cuộc đối đầu chỉ giữa các đội bóng cùng đẳng cấp, bước đầu đã nhận được sự ủng hộ, dù còn khá dè dặt của nhiều nước.

Diễn biến hấp dẫn của Nations League đã dần làm thay đổi nhận thức của cả người hâm mộ lẫn giới chuyên môn. Liệu có ai dám nghĩ một đội bóng vừa vô địch World Cup 4 năm trước phải nhận 2 thất bại liên tiếp ở vòng bảng và sớm bị nhận diện là ứng viên rớt hạng mùa giải kế tiếp, như tuyển Đức? Cay đắng hơn nữa là đoàn quân do HLV J.Loew dẫn dắt còn không có nổi quyền tự quyết số phận khi họ rớt hạng bởi… thất bại của tuyển Pháp trước Hà Lan ở bảng 1, nhóm A.

Nations League với hiệu ứng đỉnh cao và vực sâu - Ảnh 1.

Tuyển Anh khẳng định bước tiến dưới thời HLV Southgate khi chơi tốt tại Nations League Ảnh: REUTERS

Trường hợp của Croatia có khác đi đôi chút nhưng số phận nhà đương kim á quân thế giới vẫn hệt như tuyển Đức. Vừa gây chấn động cả thế giới khi tiến thẳng một mạch đến trận chung kết World Cup 2018, Croatia lập tức trở lại mặt đất khi thua đậm trước Tây Ban Nha và bị người Anh hạ gục ở trận chung kết bảng 4 đêm 18-11.

Đức và Croatia rớt hạng trong khi các "ông lớn" như cựu vô địch châu Âu Tây Ban Nha, cựu vô địch World Cup Ý, nhà vô địch thế giới tuyển Pháp, đương kim hạng ba World Cup tuyển Bỉ đều phải dừng chân trước ngưỡng cửa vòng bán kết chính là những bất ngờ hết sức thú vị của Nations League mùa đầu.

Trong khi đó, màn trình diễn thăng hoa của Thụy Sĩ, Bồ Đào Nha cùng với sự hồi sinh của các đội tuyển Anh, Hà Lan rất đáng ghi nhận. Bồ Đào Nha đoạt tấm vé bán kết đầu tiên dù không có sự góp mặt của siêu sao Ronaldo; Hà Lan trở lại khi tân HLV R.Koeman chú trọng tin dùng các cầu thủ trẻ.

Còn rất nhiều điều để nói về Nations League khi 3/4 đội vào bán kết nhóm B đều đến từ Đông Âu (Nga, Ukraine, Bosnia), thế lực đang trỗi dậy ở cựu lục địa hay "hiện tượng" Kosovo, một ứng viên nặng ký cho ngôi vô địch ở nhóm D và tất nhiên, cả suất vé tham dự EURO khi mới chỉ là thành viên của UEFA và FIFA từ năm… 2016! 

Bồ Đào Nha sẽ đăng cai 2 trận bán kết và trận chung kết nhóm A vào đầu tháng 6-2019. UEFA dự kiến chi 76,25 triệu euro làm giải thưởng, trong đó đội vô địch nhóm A nhận 7,5 triệu và 4 triệu cho đội vô địch các nhóm còn lại.

Đông Linh