Từng là cầu thủ nổi tiếng dưới nhiều màu áo như Công an TP HCM, Ngân hàng Đông Á hay Bình Dương, Ngọc Thọ để lại không ít tiếc nuối với hình ảnh phụ gia đình bán trái cây khi chia tay sân cỏ khá sớm, một phần vì chấn thương dai dẳng, phần khác do sức ép tâm lý từ những người không hiểu anh. Càng bất ngờ hơn khi tiền vệ điển trai ngày nào lại lặng lẽ đi học để trở lại với cương vị HLV phó CLB TP HCM, đội thi đấu ở Giải Hạng nhất quốc gia.

Ngọc Thọ (áo sậm) hướng dẫn các cầu thủ TP HCM trong một buổi tập
Ngọc Thọ (áo sậm) hướng dẫn các cầu thủ TP HCM trong một buổi tập

Ngọc Thọ kể lúc phụ gia đình kinh doanh trái cây, trái bóng tròn vẫn quanh quẩn đâu đó trong lòng anh. Vì thế, khi HLV Trần Minh Chiến ngỏ ý mời Ngọc Thọ về lò đào tạo PVF làm trợ lý thì anh từ chối vì ngại những chuyện không vui trong quá khứ cũng như không có bằng HLV.

Năm 2010, Ngọc Thọ được HLV Phùng Thanh Phương, đồng đội cùng thời ở đội Công an TP HCM rồi Ngân hàng Đông Á, động viên: “Ngọc Thọ cứ về đi, vừa làm vừa học, phấn đấu có bằng cấp đàng hoàng thì ai cũng công nhận. Với kinh nghiệm, sự nhạy bén cũng như trình độ chuyên môn của Ngọc Thọ, mọi người sẽ đánh giá cao!”.

Nhận lời về lò PVF làm phụ tá cho đàn anh Minh Chiến và chiến hữu Thanh Phương, Ngọc Thọ gần như lột xác hoàn toàn so với hình ảnh anh chàng kinh doanh trái cây. Sự xông xáo, lửa nhiệt tình đã giúp Ngọc Thọ trở nên gần gũi với các học trò của mình. Từng bị treo giò vì ứng xử không hay trên sân cỏ, Ngọc Thọ đem những bài học xương máu ra để giúp học trò của mình không phạm phải điều sai trái.

Năm 2011, sau một năm gắn bó với nghề “gõ đầu trẻ”, Ngọc Thọ quyết định đi học để có thể chuẩn hóa kiến thức của mình. Tốt nghiệp bằng C HLV của LĐBĐ Đông Nam Á, chàng trai từng là Vua phá lưới và cầu thủ xuất sắc giải U21 quốc gia năm 2001, cựu tuyển thủ Olympic, quốc gia Việt Nam có thêm sự tự tin trước các học trò. “Ngày xưa mình nóng tính và hay tự ái, nhất là giai đoạn đang khoác áo Ngân hàng Đông Á khiến các thầy rất giận. Giờ làm “thầy người ta” mới cảm nhận được điều đó có hại như thế nào. Tuy nhiên, cũng nhờ vậy mới có thể hướng dẫn học trò không đi vào vết xe đổ của mình!”- Ngọc Thọ bộc bạch.

Tháng 8-2015, Ngọc Thọ chia tay lò bóng đá trẻ PVF để tiến lên một bước mới: trở thành HLV chuyên nghiệp với vai trò phụ tá cho đàn anh Lư Đình Tuấn tại CLB TP HCM, đội bóng đang có tham vọng bước lên sân chơi chuyên nghiệp vào mùa bóng 2017. Đây chính là thử thách thật sự đối với Ngọc Thọ, anh siết tay học trò thật chặt để cố gắng đạt cho bằng được chỉ tiêu đề ra như đã từng cố gắng thay đổi mình.

Chỉ mới giành Cúp Quốc gia

Ngọc Thọ từng vô địch Cúp Quốc gia năm 2001 và á quân giải này năm 2003 trong màu áo đội Công an TP HCM; Vua phá lưới và cầu thủ xuất sắc giải U21 quốc gia 2001; được gọi lên tuyển U19, U23 Việt Nam và thi đấu vòng loại World Cup 2002 cùng tuyển Việt Nam tại Ả Rập Saudi.

Bài và ảnh: Quang Liêm