HLV Sirisak Yodyadthai cảm thấy tự tin khi các học trò của mình chạm trán Trung Quốc. Mạnh miệng tuyên bố Thái Lan sẽ giành chiến thắng tối thiểu trước Trung Quốc để vào tứ kết, HLV Thái Lan hẳn có lý do để tự tin như vậy. Ở lượt cuối vòng đấu bảng, "Voi chiến" thủ hòa xuất sắc trước đội chủ nhà UAE được dẫn dắt bởi HLV kỳ cựu người Ý Alberto Zaccheroni để giành ngôi nhì bảng cùng chiếc vé chính thức vào vòng knock-out, đó là động lực giúp HLV Sirisak thêm lần "hóa giải" một chiến lược gia người Ý khác là Marcello Lippi.

Trả lời phỏng vấn trước trận đấu, ông Sirisak nhận định các cầu thủ Trung Quốc có lợi thế về sức vóc. Đấu pháp của HLV Lippi áp đặt lên các học trò thiên về lối chơi bóng dài, bóng bổng và Trung Quốc cũng nguy hiểm trong các pha phản công tốc độ. "Sẽ có những thay đổi về đấu pháp và Thái Lan cần hạn chế, đánh chặn những pha phản công của đối thủ bằng lối chơi chặt chẽ" - chiến lược gia người Thái nói.

Thái Lan thách thức đẳng cấp của M.Lippi - Ảnh 1.

HLV M.Lippi nhiều ưu tư trước trận gặp Thái Lan Ảnh: Reuters

Ở phía đối diện, Trung Quốc dưới sự dẫn dắt của ông Lippi đã có nhiều đổi thay, tiến bộ. Thành tích thắng 2 trận và chỉ để thua trước Hàn Quốc ở vòng bảng cho thấy Trung Quốc không còn ngại các "ông lớn" châu Á mạnh về thể lực, khéo về kỹ thuật.

Trong số những HLV được đánh giá cao trên thế giới hiện tại, ông Lippi là người hiếm hoi đáp ứng được yêu cầu của tuyển Trung Quốc khi vừa giàu kinh nghiệm huấn luyện lại khẳng định được đẳng cấp. Nhà cầm quân đầu bạc này có 3 năm kinh nghiệm dẫn dắt Guangzhou Evergrande giành 3 chức vô địch Trung Quốc liên tiếp (2012, 2013, 2014) cùng danh hiệu AFC Champions League 2013. Chính vì vậy, LĐBĐ nước này và CLB Guangzhou Evergrande không tiếc tiền trả cho nhà vô địch World Cup 2006 mức lương khoảng 20 triệu euro/năm để nắm tuyển Trung Quốc, qua đó ông trở thành chiến lược gia có mức lương cao nhất thế giới. Sau khi không thể đưa Trung Quốc vào VCK World Cup 2018 vừa qua, Asian Cup 2019 là giải đấu cuối để HLV Lippi khẳng định uy danh trước khi hợp đồng hết hạn.

Trước cuộc đối đầu Thái Lan, thủ thành Yan Junling chia sẻ: "Thái Lan rất nhanh nhẹn và khéo léo, đặc biệt là Chanathip Songkrasin. Họ là đối thủ khó chịu". Trong quá khứ, chưa khi nào Trung Quốc để thua một đội bóng ở khu vực Đông Nam Á đến 1-5 và "Messi Thái" Songkrasin, Adisak Kraisorn, Pokkhao Anan là 3 cầu thủ đã "nã đạn" tung lưới tuyển Trung Quốc ở trận giao hữu năm 2013.

Tuy nhiên, Trung Quốc khi ấy không do ông Lippi dẫn dắt. Mục tiêu của nhà cầm quân 70 tuổi người Ý cùng các học trò là có mặt ở bán kết Asian Cup 2019 nên ông đã cho nhiều trụ cột nghỉ dưỡng trong trận thua Hàn Quốc 0-2. Qua đó, nhiều khuyết điểm của Trung Quốc bị lộ và đó là những điều cần cải thiện để họ có thể trở lại top 4 đội bóng hùng mạnh nhất châu Á trước khi tính chuyện tranh chấp suất trở lại đấu trường World Cup sau này. Kinh tế phát triển nhanh chóng hai thập kỷ trở lại đây nhưng quốc gia đông dân nhất thế giới chỉ mới vỏn vẹn 1 lần giành quyền dự cúp thế giới - năm 2002 - khi Nhật Bản và Hàn Quốc đồng đăng cai.

Hiểm họa cho hàng thủ Thái Lan là tiền đạo ngôi sao Wu Lei, cầu thủ có cái chân phải rất khéo léo. Anh chấn thương vai nhưng vẫn đeo nẹp để xung trận. Ở lần chạm trán gần đây nhất, Thái Lan thất bại 0-2 trước Trung Quốc (trận giao hữu hồi tháng 6-2018) nên hẳn ông Lippi và cộng sự tin tưởng họ đủ sức tái lập chiến thắng. 

Diễn ra cùng lượt đầu vòng 1/8 với Việt Nam - Jordan và Thái Lan - Trung Quốc, Iran được đánh giá khá cao trong cuộc chạm trán Oman ở vòng 1/8 (0 giờ ngày 21-1). Giành 7 điểm sau 3 lượt trận với hiệu số +7, thầy trò HLV Carlos Queiroz xứng đáng là ứng cử viên hàng đầu tại giải đấu lần này.

Các trận đấu của giải đều được tường thuật trực tiếp trên kênh VTV6, VTV5 và Fox Sports.

Tường Phước