Vượt qua được vòng loại và được “lấp chỗ trống” khi hạt giống số 5 Kei Nishikori rút lui vào giờ chót (đồng nghĩa với việc được miễn đấu vòng 1), Dolgopolov bắt đầu hành trình của mình khi lần lượt vượt qua hai “máy bắn bóng” là Bernard Tomic và Jerzy Janowicz. Ở tứ kết, đối đầu cùng hạt giống số 6 Tomas Berdych, một tay vợt sở trường những cú giao bóng cực mạnh khác, Dolgopolov không tin lắm vào bản thân do đã để thua đối thủ này cả 4 lần gặp gỡ trước đây.

Dolgopolov lần đầu vào bán kết Cincinnati Masters
Dolgopolov lần đầu vào bán kết Cincinnati Masters

Kém đối thủ 60 hạng nhưng cũng trẻ hơn Berdych 3 tuổi, tay vợt người Ukraine Dolgopolov đã làm nên kỳ tích thực sự tại Cincinnati Masters. Sau khi bẻ được một bàn cầm giao bóng để dẫn trước Berdych 6-4 ván đầu tiên, Dolgopolov sau đó đã hoàn toàn nắm quyền kiểm soát thế trận. 

Anh dễ dàng giành phần thắng 6-2 ở ván tiếp theo, kết thúc luôn trận đấu chỉ sau 75 phút và trở thành tay vợt dự tranh từ vòng loại đầu tiên lọt vào bán kết của giải trong vòng 21 năm qua. Đáng nói hơn, đây cũng là lần đầu tiên Dolgopolov tiến một bước rất dài ở Cincinnati Masters  sau 4 lần tham dự trước đây đều dừng chân ngay tại vòng 1.

Berdych thất bại khó hiểu, dừng bước ở tứ kết
Berdych thất bại khó hiểu, dừng bước ở tứ kết

Đối thủ tiếp theo của Dolgopolov còn đáng gờm hơn khi Novak Djokovic từng đánh bại tay vợt đến từ Ukraine này cả bốn lần chạm trán trong quá khứ mà gần nhất là tại Miami Masters 2015, Dolgopolov để thua ngược sau ba ván với điểm số ván quyết định là 0-6! Djokovic cũng là tay vợt đầu tiên giành quyền lọt vào bán kết Cincinnati Masters sau khi đánh bại kình địch Stanislas Wawrinka trong vòng 63 phút với tỉ số khó tin 6-4, 6-1.

Wawrinka không thể tiếp tục lập kỳ tích trước Djokovic
Wawrinka không thể tiếp tục lập kỳ tích trước Djokovic

Từng đánh bại Djokovic ở chung kết giải Pháp mở rộng hồi tháng 5 và qua đó, ngăn tay vợt người Serbia hoàn tất giấc mơ chinh phục trọn bộ 4 danh hiệu Grand Slam trong sự nghiệp, thế nhưng ở lần tái đấu này, Wawrinka đã không còn là chính mình. Quá mất sức ở hai vòng đấu trước với Borna Coric và đặc biệt là với Ivo Karlovic khi trận đấu vòng ba diễn ra đến ba loạt tie-break, Wawrinka hầu như không thể kháng cự sòng phẳng trước Djokovic.

Djokovic mơ chinh phục đủ 9 danh hiệu Masters 1.000
Djokovic mơ chinh phục đủ 9 danh hiệu Masters 1.000

Trận đấu chỉ giằng co trong tám bàn đầu tiên và khi điểm số là 4-4, Djokovic vượt lên trước nhờ một btreak và thắng luôn ván thứ nhất ở điểm số 6-4. Tình hình còn “tệ” hơn với Wawrinka khi anh để cho Djokovic dẫn đến 4-0 ván tiếp theo trước khi chịu gác vợt ở điểm số cách biệt 1-6! Đây đã là chiến thắng thứ 18 của Djokovic trước Wawrinka ở 22 lần họ giáp mặt cùng nhau tại một giải đấu lớn.

Việc chạm trán cùng tay vợt người Ukraine Dolgopolov ở bán kết sẽ cụ thể hóa thêm một bước nữa hành trình chinh phục danh hiệu Masters 1.000 duy nhất còn thiếu trong bộ sưu tập thành tích đầy đặn của Djokovic. Tay vợt số 1 thế giới người Serbia đã 4 lần lọt vào đến trận chung kết nhưng chưa bao giờ giành chiến thắng cao nhất ở Cincinnati Masters.

Murray thi đấu đầy hưng phấn, vào bán kết Cincinnati
Murray thi đấu đầy hưng phấn, vào bán kết Cincinnati

Vẫn chưa hiểu vì sao có thể lật ngược thế trận để thắng Grigor Dimitrov sau khi bị dẫn trước 2-5 ở ván quyết định trận đấu vòng ba, hạt giống số 3 Andy Murray trên đà hưng phấn đã vượt qua tiếp tay vợt người Pháp cuối cùng của giải là Richard Gasquet để giành vé vào chơi trận bán kết.

Gasquet đã có chút ưu thế khi dẫn 6-4 ở ván thứ nhất nhưng hai ván tiếp theo, thế trận hoàn toàn nghiêng về cho Murray và tay vợt đến từ Scotland đã có hai ván thắng quan trọng 6-1 và 6-4 để kết thúc trận đấu sau hơn hai giờ tranh tài. Ở bán kết, Murray tự tin chờ đối đầu cùng hạt giống số 2 Roger Federer, người vượt qua đối thủ người Tây Ban Nha Feliciano Lopez ở trận tứ kết cuối cùng với tỉ số 6-3, 6-4.

Safarova đã không đi đến bán kết rồi chung kết như ở giải Pháp mở rộng
Safarova đã không đi đến bán kết rồi chung kết như ở giải Pháp mở rộng

Ở giải nữ, dù dễ dàng giành vé vào tứ kết nhưng hạt giống số 7 Lucie Safarova đã thực sự gặp khó khăn ở cuộc chiến với Elina Svitolina. Không được đánh giá cao như á quân giải Pháp mở rộng 2015 nhưng tay vợt hạng 20 thế giới đến từ Ukraine Svitolina đã hoàn toàn kiểm soát được trận đấu, đánh bại đàn chị người CH Czech với tỉ số 6-4, 2-6 và 6-0.

Tay vợt 20 tuổi Svitolina thi đấu thăng hoa, chờ so vợt cùng đương kim vô địch Serena
Tay vợt 20 tuổi Svitolina thi đấu thăng hoa, chờ so vợt cùng đương kim vô địch Serena

Lần đầu có mặt ở bán kết giải đấu thuộc hệ thống Premier V tại Cincinnati, Svitolina sẽ tiếp tục phải chạm trán cùng một tay vợt hạt giống thuộc Top 10, không những thế còn là đương kim vô địch Serena Williams. Tay vợt người Mỹ này đã cùng với hạt giống số 6 Ana Ivanovic “tái hiện” trận chung kết WTA Cincinnati 2014 với những diễn biến căng thẳng không kém so với “phiên bản chính”.

Serena quá mạnh trước mọi đối thủ
Serena quá mạnh trước mọi đối thủ

Từng để thua Serena 8/9 trận ở những lần đối đầu trước đây, Ivanovic tưởng đã làm nên lịch sử khi dẫn trước tay vợt số 1 thế giới 6-3 ở ván đầu tiên nhờ ba bàn break. Cựu số 1 thế giới người Serbia tiếp tục dẫn 4-3 trước Serena và ngỡ đã có thể nghĩ đến một chiến thắng chung cuộc. Đến lúc này, Serena mới như choàng tỉnh, thi đấu cực kỳ hưng phấn và thắng liền ba bàn để kết thúc ván thứ nhì ở điểm số 6-4.

Ở ván quyết định, Serena sớm mất break nhưng thắng liên tiếp 5 bàn để kết thúc ở điểm số không tưởng 6-2, giành quyền lọt vào bán kết.

Đông Linh - Ảnh: Reuters