Hồi tháng 1-2011, ông Robert Gates, người tiền nhiệm của ông Panetta, đã tuyên bố "treo" dự án phát triển máy bay F-35B trong 2 năm và sẽ hủy chương trình nếu những vấn đề kỹ thuật không được khắc phục.
Dù vậy, phát biểu tại Căn cứ Không quân Patuxent River thuộc Hải quân Mỹ ở bang Maryland hôm 20-1, ông Panetta nói "đã có tiến triển thật sự" trong việc chế tạo máy bay F-35B, một trong những vũ khí đắt giá nhất thế giới và hiện trong giai đoạn thử nghiệm, do nhà thầu Lockheed Martin đảm nhận. 
Máy bay F-35B trong một lần bay thử vào tháng 10-2011
Ảnh: Defensenews.com
 
Cũng theo ông Panetta, máy bay F-35 đóng vai trò quan trọng trong việc duy trì sự vượt trội của không quân Mỹ. Ngoài phiên bản F-35B dành cho lực lượng lính thủy đánh bộ, F-35 còn có 2 phiên bản khác là F-35A, được thiết kế cho việc cất cánh và hạ cánh thông thường và F-35C, được thiết kế để dùng trên tàu sân bay. Trong số này, F-35C là phiên bản đắt giá và phức tạp nhất.
Quyết định ủng hộ phát triển máy bay F-35C của ông Panetta được đưa ra trong bối cảnh ngân sách của Bộ Quốc phòng Mỹ buộc phải cắt giảm ít nhất 485 tỉ USD trong thập kỷ tới.
Dù vậy, ông không đề cập tới khả năng số lượng máy bay F-35 bị cắt giảm trong kế hoạch thắt chặt chi tiêu quốc phòng của Mỹ.
P.Võ (Theo The New York Times, AFP)